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哈佛商业评论:为什么说“谷歌光纤”是最成功的失败项目

发布时间:2018-09-22 13:01:23
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  【腾讯科技编者按】《哈佛商业评论》近日撰文称,虽然谷歌光纤超高速上网项目表面看来已经失败,但实际上,谷歌的真实目的是鼓励运营商加大网络基建投资,促使地方政府提高基建审批效率,从而促进该公司的各项服务和整个生态系统的发展。

  以下为原文内容:

  2010 年,谷歌宣布部署家用光纤上网服务,为家庭上网用户提供高达 1Gbps 的上网服务,这比当时的平均网速快出整整 100 倍。这条消息令体量达到 600 亿美元的美国宽带行业震惊不已。

  那个名为“谷歌光纤”的项目希望给超高速上网市场提供一个实证案例。这个项目在 6 年之内部署到 6 大城市,给当地居民带来了一流的上网体验,但谷歌管理层却在 2016 年末宣布“暂停”进一步部署。

  在《大爆炸式创新》(Big Bang Disruption)所阐述的模式中,创新会在市场做好准备之际突然腾飞。而谷歌光纤则可以被视作 Gb 级上网市场早期发展的失败案例。但你有没有想过,谷歌的真实目的从一开始或许就不是把自己变成颠覆者,而是希望鼓励老牌宽带提供商努力进取,帮助谷歌在视频等周边市场和智能家居等新兴市场展开扩张?

  从这个角度来看,谷歌光纤已经取得了巨大成功。它刺激老牌企业加速基建投资,很多项目都比既定计划提前了好几年。从虚拟现实到物联网,新应用和新行业相继涌现,在 Gb 级上网服务领域形成了一番“网络提速,服务跟上”的景象。在此过程中,地方政府也被动员起来,重新思考他们在监管网络基建过程中所采取的低效且充满局限的方式。

  谷歌光纤的故事也为未来的网络改造提供了宝贵的经验,尤其是在全球争相部署下一代 5G 移动网络的过程中。现在似乎是时候回过头来仔细评估一下这个项目,看看它都取得了哪些成就?给投资者、消费者和以及希望私有资本继续投资互联网基础设施的地方管理者提供了哪些经验教训?

  2009 年,美国国会要求联邦通讯委员会(FCC)负责发展全国宽带计划(NBP)。这项计划为整个美国的高速宽带服务设定了激进的扩张计划,而且仍然准备完全依靠民间资本来完成。其整体目标是:到 2020 年,确保至少 1 亿美国人能够获得 100Mbps 的宽带速度。

  结果显示,上网服务提供商 2016 年就实现了这个目标。但在 2009 年,并没有一家领先的运营商计划对现有的基础设施展开大规模升级。这与之前的 10 年出现了巨大的脱节,当时的技术升级和竞争格局促使技术不断升级,从拨号网络到早期的有线电视宽带、通过模拟电话网络提供的 DSL 服务、早期的光纤宽带(比如 Veirzon FiOS),一直到有线电视宽带的最后一次重大升级 DOCSIS 3.0。

  但到 2009 年,Verizon 却收缩了光纤扩张计划,而 DSL 技术则落后于有线电视的升级速度。各大主要市场向两个方向分化——高端市场使用有线电视宽带,低端市场使用 DSL。

  宽带市场当时正在经历典型的“囚徒困境”,无论是有线电视还是 DSL 提供商都没有感受到其他人的竞争威胁,因此不认为需要大幅增加新的投资,他们也都相信自己所在的领域将会经历相对和平的局面。宽带容量的持续扩张处于停滞的边缘。

  谷歌发起“Gb 游戏”

  在回应 NBP 团队的问题时,谷歌建议建设一个基于光纤的 Gb 级实验项目,以此证明那些必须借助新一代基础设施才能实现的新应用所蕴含的竞争和经济利益,包括虚拟现实、智能电网、无人驾驶汽车、先进的远程医疗、电子政务、远程教育等。

  但谷歌并没有等待老牌企业和政府资金支持,而是主动宣布建设几个实验性 Gb 级网络。令所有人感到意外的是,谷歌的项目广受各大城市的追捧,总共收到了 1100 份申请,远超最初预计的 10 到 50 份。

  许多城市都认为,这种测试可以给当地创造巨大的价值。他们也理解谷歌最需要的不是减税或其他财务刺激,而是执行速度,尤其是参与网络建设的各方所作的承诺,以便尽可能减少计划的拖延时间,并帮助其降低建设成本。简而言之,谷歌需要的是伙伴,而不是敌手。

  最终入围的城市需要提供极高的行政效率——签署一份单独的主合约,还要获得一个与市政府接触的独立通道,并且通过简化流程允许其在该市安装设备,最后还要允许其开挖道路以铺设线路。这些通过资金、时间和政治分歧体现出来的成本,历来都是网络部署过程中的重大障碍,而谷歌也深知,倘若无法快速部署,它所进行的测试就无法激发创业精神和竞争意识。

  谷歌始终不肯明示,其真实目的究竟是成为全国性的宽带服务提供商,还是仅仅为了刺激新老牌宽带提供商投资建设下一代网络。但有一点是明确的,那就是谷歌之所以对光纤感兴趣,是因为他们相信更快的网速最终可以给整个 Alphabet 的各项业务创造更多的营收和服务。即便无法盈利,也能让该公司的投资有据可依。至于能否成为一家有竞争力的 ISP,其实并不重要。

  所以,谷歌宣布了光纤项目的试点城市,而包括 AT&T、CenturyLinke、康卡斯特和时代华纳有线在内的老牌宽带 ISP 一恶斗很快采取行动,承诺调整价格、加快网速、升级网络。于是一场“Gb 游戏”就此启动。

  最终,谷歌宣布计划在 34 座城市建设该项目。而随着谷歌的扩张计划不断推进,最早对这类项目并不感兴趣的老牌企业也开始加快进度,重新重视自己的部署计划。

  随着“Gb 游戏”逐步推进,许多城市的领导者也被迫为老牌企业提供与谷歌光纤项目相似的行政待遇。建筑成本下降了,部署速度也加快。根据光纤宽带协会的数据,就在谷歌宣布该项目短短 6 年后,美国有 30% 的城镇居民便用上了 Gb 级上网服务。

  虽然谷歌似乎已经暂停了未来的部署计划,但宽带业务却发生了根本性的变化。电信公司的光纤投资已经加速或重启。使用光纤和铜线混合技术的高级 DSL 也开始加紧投入使用,而 AT&T、CentryLinke 和 Frontier 等企业的光纤入户服务同样也在加速。有线电视公司再次升级他们的技术,加速部署 Gb 容量标准。包括低轨道卫星和“固定无线网络”在内的各种新技术可以为偏远和农村地区提供服务。

  由高速有线电视宽带和低速 DSL 宽带构成的二元化市场也让位于统一的模式,迫使新老企业都采取了更具破坏性的战略。这也加剧了 ISP 之间的竞争,以及各大城市和地区之间的竞争。

  但我们认为,谷歌光纤项目的最大影响还是改变了基础设施提供商与地方政府之间的关系特征。即便是在 1980 年代和 19890 年代大幅放松监管之后,在相互隔离的网络和技术通过统一的互联网标准相互融合之后,地方政府仍然把网络提供商当作半政府化的公共事业来对待,在对他们的建设计划和获取公共权力的方式进行监管时,仍然采用几十年前制定的繁琐流程。

  得益于谷歌光纤计划,这种垄断思维终于被打破,让双方都明白另外一方可以脱离自己。城市管理者明白了低效的基建管理方式可能导致 ISP 到其他地方投资,而 ISP 也明白了城市管理者在经济升级和部署新的项目时所能采取的措施确实有限。在谷歌的领导下,ISP 和城市管理者成立了一些公私合营机构,包括三角研究园的 North Carolina Next Generation Network。从具体目标的角度来看,他们获得的利益都超过了自己的付出。

  从竞争思维转向投资思维

  谷歌光纤项目让人们得以重新思考关于基建行业竞争的基本假设。一个来自周边行业的主导企业强势进入这个行业之后,启动了一项有竞争力的服务,然后挨个城市逐一推广,从而引发了投资热潮,并激发老牌企业加入新的竞争。

  正如 NBP 的规划者所期望的那样,Gb 级上网服务引发的热情打破了基建投资的僵局,把光纤网络部署速度加快了 2 年左右,还刺激老牌企业追加大约 70 亿至 100 亿美元的资本投入。

  谷歌光纤的入局还改变了投资者的心态。华尔街之前对于 Verizon 赶在市场需求出现之前投资 FiOS 网络的行为进行惩罚。如果其他老牌巨头对铜缆网络进行升级,并与有线电视公司展开竞争,可能也会遭到惩罚。类似地,如果已经能够在性能和市场份额上击败 DSL,那么升级有线电视宽带技术的做法同样可能遭到华尔街的惩罚。

  另一方面,投资者并没有因为谷歌进入 ISP 市场而对其进行惩罚。当各大城市及其居民出人意料地拥抱 Gb 级上网服务时,投资者也允许老牌巨头对谷歌光纤所创造的机会和威胁做出响应。

  与此同时,谷歌进军宽带市场也将美国各级监管者在部署过程中的低效措施公之于众,这正是导致网络基建速度过慢、成本过高的重要原因。此事给所有利益相关者都带来了利益。随着这种浪费资源的方式得到改善,ISP 也提高了资本投资效率。消费者获得了新的服务,各大城市的各个行业重新焕发生机,正面的新闻报道接踵而至。

  随着美国和其他经济体开始部署成本更高的新一代 5G 移动网络技术,如果能从谷歌光纤的案例中吸取教训,就足以从一众竞争者中脱颖而出。

  对 5G 移动网络有何意义

  5G 网络会加快网速,还能带来更多应用,即使与光纤网络相比,这种移动网络也不落下风。这种部署方式可能需要效仿谷歌光纤的方式,采用每个城市逐一部署的新型模式。地方政府还必须重新思考他们基建监管方式,包括各种许可发放和收费方式。

  有证据显示他们的确在反思这些问题。例如,路权租金、线杆租金和其他经常性费用长期以来都被一些城市视作重要的收入来源,但 ISP 现在却可以在这些费用上据理力争。在波士顿、萨克拉门多等开展早期 5G 投资的城市,地方政府发现运营商都很愿意达成协议,但如果政府索要过多的让步,运营商就会放弃。

  例如,政府通过谷歌光纤的案例发现,他们必须提供有竞争力的费率,否则就有可能拖延民营资本投资建设新网络的进度,而这恰恰是当地发展动力和竞争优势的关键来源。事实上,他们也在学习如何平衡长期目标和短期收费最大化之间的关系。

  那些意识到其中的重要性,并尽早与网络运营商及其投资者建立公私合作关系的地方政府,将再次成为赢家。

  从表面看来,谷歌光纤似乎失败了,但从它留下的遗产来看,这却再次表明,越来越多的行业所采用的截然不同的规则都在因为数字革命而快速发生变化。

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